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China aterrizó su primer rover en Marte

China aterrizó su primer rover en Marte

El aterrizaje de Zhurong fue la mayor prueba hasta ahora de las capacidades de exploración del espacio profundo de China. En unos días podría comenzar a hacer descubrimientos geológicos.

La nave espacial Tianwen-1 de China, actualmente en órbita alrededor del Planeta Rojo, dejó caer su módulo de aterrizaje y rover, llamado Zhurong en honor a un dios mitológico chino del fuego, completando la etapa más peligrosa de su misión de diez meses, informa Nature.

Según la agencia de noticias estatal china Xinhua, una cápsula de entrada que los encerraba se separó del orbitador alrededor de las 4 am, hora de Beijing, el 15 de mayo. Después de varias horas, entró en la atmósfera de Marte a una altitud de 125 kilómetros.

Luego se precipitó hacia la superficie a una velocidad inicial de 4,8 kilómetros por segundo, protegido por un escudo térmico. Cuando la sonda se acercó a Marte, lanzó un enorme paracaídas para ralentizar su avance y luego usó propulsores de cohetes para frenar. Una vez que alcanzó los 100 metros sobre la superficie marciana, flotó y utilizó un sistema guiado por láser para evaluar el área en busca de obstáculos como rocas antes de aterrizar.

La caída de la nave a través de la atmósfera marciana tuvo que realizarse de forma autónoma. “Cada paso tenía una sola oportunidad y las acciones estaban estrechamente vinculadas. Si hubiera habido alguna falla, el aterrizaje habría fallado ”, dijo a Xinhua Geng Yan, funcionario del Centro de Programa Espacial y Exploración Lunar de la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA).

Gran salto para China

Es la primera misión de China a Marte y la convierte en la tercera nación, después de Rusia y Estados Unidos, que ha aterrizado una nave espacial en el planeta. La misión “es un gran salto para China porque están haciendo de una sola vez lo que la NASA tardó décadas en hacer”, dice Roberto Orosei, científico planetario del Instituto de Radioastronomía de Bolonia en Italia.

Zhurong ahora se une a varias otras misiones activas en Marte. El rover Perseverance de la NASA, que llegó el 18 de febrero, se encuentra a varios cientos de kilómetros del lugar de aterrizaje, mientras que el rover Curiosity de la NASA ha estado husmeando alrededor del planeta desde 2012. Varias naves espaciales también están dando vueltas alrededor de Marte, incluido el orbitador Hope de los Emiratos Árabes Unidos, que también llegó en febrero. “Cuantos más, mejor en Marte”, dice David Flannery, astrobiólogo de la Universidad Tecnológica de Queensland en Brisbane, Australia.

Los investigadores dicen que la hazaña de la ingeniería de llegar allí ha tenido prioridad sobre la ciencia en la primera gira de China a Marte, pero la misión aún podría revelar nueva información geológica. Están especialmente entusiasmados con la posible detección de permafrost en Utopia Planitia, la región del hemisferio norte de Marte donde aterrizó Zhurong (ver 'Lugar de aterrizaje').

La prueba más grande hasta ahora

La misión Tianwen-1 incluyó un orbitador, un módulo de aterrizaje y un rover, lo que lo convirtió en el primero en enviar los tres elementos al planeta. La nave espacial partió de la Tierra en julio de 2020 y llegó a Marte en febrero de 2021, pero el aterrizaje fue la prueba más grande hasta ahora de las nacientes capacidades de exploración del espacio profundo de China.

Aterrizar en Marte es notoriamente difícil, sobre todo porque los ingenieros de la Tierra no tienen control sobre él en tiempo real y deben dejar instrucciones preprogramadas para que se desarrollen. Muchas misiones se han perdido o se han estrellado al llegar.

En 1997, el Mars Pathfinder de la NASA envió su primer rover, llamado Sojourner, a una región rocosa del planeta. "No obtuvimos mucha ciencia asombrosa de esa misión, pero allanó el camino para rovers autónomos mucho más capaces, y ahora estamos cosechando los beneficios de esas misiones", dice Flannery, quien está trabajando en Perseverance, la quinta de la NASA. Mars Rover.

Que esperar

En cuestión de días, el rover de seis ruedas impulsado por energía solar saldrá del módulo de aterrizaje para explorar durante al menos tres meses, pero podría sobrevivir durante años, como lo hicieron los rover Spirit y Opportunity de la NASA.

Utopia Planitia, donde ahora se encuentra Zhurong, es una extensión amplia y plana en una vasta cuenca sin características que se formó cuando un objeto más pequeño se estrelló contra Marte hace miles de millones de años.

La superficie de la cuenca está cubierta principalmente de material volcánico, que podría haber sido modificado por procesos más recientes, como la congelación y descongelación repetidas del hielo. Orosei dice que los estudios de la región desde la órbita de Marte sugieren que una capa de permafrost podría estar escondida justo debajo de la superficie.

En 1976, la misión Viking 2 de la NASA también aterrizó en Utopia Planitia, pero más al norte de donde aterrizó Zhurong. "Es un buen lugar para intentar un primer aterrizaje", dijo Flannery antes del aterrizaje. La baja altitud, el terreno despejado y la posibilidad de encontrar hielo en el subsuelo también significa que las misiones futuras podrían recolectar muestras allí, y que la región podría ser un buen lugar de aterrizaje para misiones tripuladas, dice.

Midiendo Marte

Zhurong está equipado con un conjunto de instrumentos para explorar el entorno marciano. Dos cámaras están instaladas en un mástil para tomar imágenes de rocas cercanas mientras el rover está parado; estos se utilizarán para planificar los viajes que se realicen. Una cámara multiespectral colocada entre estos dos generadores de imágenes de navegación revelará los minerales presentes en estas rocas.

Al igual que Perceverance, Zhurong tiene un radar que penetra en el suelo. A medida que se abre paso a través de la cuenca, esto revelará los procesos geológicos que llevaron a la formación de las regiones a través de las cuales viajará el rover. Con suerte, Zhurong podría detectar el horizonte delgado que marca cualquier permafrost, dice Orosei. Saber cuán profundo se encuentra y sus características generales podría ofrecer información sobre los cambios climáticos más recientes en Marte y revelar el destino del agua antigua que alguna vez pudo haber empapado la superficie, dice.

Si los investigadores son realmente afortunados, incluso podrían encontrar algunas rocas muy antiguas, que podrían ofrecer una ventana a la historia de nuestro propio planeta, dice Joseph Michalski, científico planetario de la Universidad de Hong Kong: la mayor parte de la evidencia similar aquí en la Tierra ha sido destruido por la tectónica de placas, dice Michalski.

El espectrómetro de Zhurong incluye una tecnología basada en láser que puede tomar rocas para estudiar su composición. También será el primer rover equipado con un magnetómetro para medir el campo magnético en sus alrededores. El instrumento podría proporcionar información sobre cómo Marte perdió su fuerte campo magnético, un evento que transformó el planeta en un lugar frío y seco, poco atractivo para la vida.

Conocimientos orbitales

Desde la órbita, Tianwen-1 comunicará los conocimientos de Zhurong a la Tierra. Pero el orbitador, cuyo nombre significa "Preguntas al cielo", también hará sus propias contribuciones científicas con sus siete instrumentos, incluidas cámaras, un radar de penetración terrestre y un espectrómetro.

Un magnetómetro y analizadores de partículas estudiarán el límite entre la atmósfera marciana superior y los vientos solares para comprender mejor cómo funciona el campo magnético de Marte en la actualidad. Combinado con datos de otros orbitadores que estudian la atmósfera superior del planeta, este conocimiento ofrecerá a los investigadores "una imagen mucho mejor de lo que sucede alrededor de Marte", dice Orosei.

Un aterrizaje exitoso en Marte podría marcar el comienzo de misiones chinas más avanzadas, incluido un retorno de muestra, que está previsto que tenga lugar para 2030. EA (Foto: pixabay)