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¿Cómo reducir las disparidades de salud por COVID-19?

¿Cómo reducir las disparidades de salud por COVID-19?

Mientras muchas naciones celebran un año de muertes por COVID-19, todos deberían reflexionar sobre un hecho vergonzoso: las comunidades raciales y étnicas minoritarias son las que más han perdido. En los Estados Unidos, los negros, los isleños del Pacífico, los latinos y los nativos americanos tienen tasas de mortalidad por COVID-19 ajustadas por edad más del doble que las de los blancos. Los grupos negros y del sur de Asia tienen las tasas de mortalidad más altas en el Reino Unido, al igual que los pueblos indígenas en Brasil y las comunidades pobres y negras en Sudáfrica, publica Nature.

Si los investigadores quieren ayudar a corregir las disparidades, deben pensar más allá de sus cómodos laboratorios, hospitales, clínicas y oficinas. Para asegurarse de que un proyecto realmente ayude a las personas, deben trabajar con las comunidades lo más cerca posible, lo antes posible. Esto también genera confianza en las poblaciones que se han visto perjudicadas por investigaciones anteriores.

Me formé como médico-investigador y ahora dirijo el Centro Johns Hopkins para la Equidad en la Salud en Baltimore, Maryland, que cuenta con poco más de 150 profesores, miembros del personal y aprendices. Tenemos alianzas con 60 grupos comunitarios y centros de salud. Co-presido el comité directivo de la Alianza de Participación Comunitaria de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de EE. UU. Contra las disparidades en la salud de COVID-19, que tiene como objetivo mejorar la forma en que los académicos y las comunidades trabajan juntos.

Cada día veo cómo la información obtenida de la participación de la comunidad podría haber mejorado las respuestas al brote. Me imagino que los sitios de prueba se instalaron en iglesias y escuelas desde el principio, en lugar de como accesos que requieren acceso a un automóvil. Los centros de llamadas para asistencia alimentaria y otros recursos podrían haber estado atendidos por personas con habilidades lingüísticas y conocimientos culturales adecuados. Las personas podrían registrarse para recibir vacunas en supermercados y farmacias, y no necesitarían acceso a Internet ni navegar por sitios web complejos.

En Mayo Clinic en Rochester, Minnesota, los investigadores recurrieron a una asociación existente con iglesias afroamericanas para evaluar qué necesitaban los feligreses a medida que la pandemia se intensificaba, y adaptaron las campañas de redes sociales y correo electrónico en consecuencia. Asociaciones similares han producido seminarios web con científicos como Kizzmekia Corbett, una inmunóloga afroamericana del NIH y una de las desarrolladoras de la vacuna Moderna, con médicos destacados de color respondiendo preguntas de la comunidad.

También veo cómo las disparidades alimentan la desconfianza y la desinformación. Cuando un amigo mío se cortó el pelo, su peluquero aconsejó a la gente que no se vacunase porque había oído que era parte de un experimento sobre cómo alterar el ADN en personas negras. Aunque se trata de información falsa, el barbero es de confianza e influyente en ese vecindario, por lo que los clientes pueden creerle.

La investigación comprometida con la comunidad significa ingresar a espacios comunitarios y describir el proceso de investigación en un lenguaje sencillo, incluida la discusión de nuevas regulaciones que protegen a las personas. En las reuniones comunitarias del Centro para la Equidad en la Salud, hablamos de atrocidades como el estudio de sífilis de Tuskegee, que perjudicó a los afroamericanos desde la década de 1930 hasta la de 1970 al negar un tratamiento efectivo, y cómo esto ahora es ilegal. Preguntamos qué barreras experimentan los miembros de la comunidad antes de considerar qué se debe arreglar.
Uno de nuestros estudios fue sobre cómo los residentes de Baltimore podrían comer de manera más saludable y controlar la presión arterial alta (E. R. Miller III et al. Am. J. Prev. Med. 50, 87–95; 2016). Desarrollamos el programa con nuestra junta asesora comunitaria, una tienda de comestibles local, un centro de salud y la biblioteca pública del vecindario. En Baltimore, existe una brecha de 20 años en la esperanza de vida entre quienes viven en vecindarios ricos y quienes viven en áreas más pobres, como las áreas que rodean el Hospital Johns Hopkins. La enfermedad cardíaca es uno de los mayores contribuyentes y eso está relacionado con dietas altas en sal y bajas en micronutrientes que se encuentran en los alimentos frescos. La idea inicial de los académicos fue comparar cómo las combinaciones de asesoramiento dietético, un suplemento de ingresos y un folleto de educación del paciente afectaban la presión arterial.

Las conversaciones con la comunidad revelaron problemas con ese plan de investigación. Simplemente hablar de los beneficios de las frutas y verduras no haría nada. Las tiendas a las que la gente podía llegar sin tomar varios autobuses solo venden alimentos envasados. Si solo algunos participantes recibieran un suplemento de ingresos, más se retirarían. Entonces, trabajamos con la tienda de comestibles para entregar los pedidos de alimentos a la biblioteca local y les dimos el suplemento a todos los participantes. Tuvimos poca deserción y obtuvimos resultados prometedores. Ahora estamos trabajando con un programa del gobierno para agregar apoyo para el asesoramiento, pedidos de comestibles en línea y entrega de alimentos.

Un error común es acercarse a una comunidad con un estudio completamente planeado, dejando solo espacio para el acuerdo. Se obtienen mejores diseños de estudio cuando los investigadores se relacionan con los miembros de la comunidad desde el principio, escuchan con respeto los comentarios y comparten el liderazgo. Otro escollo es no reconocer el daño pasado causado por científicos e instituciones y explicar cómo evitará repetir esos errores. Otro más es tomar el tiempo, los consejos, los datos u otras inversiones de las personas sin devolverles nada. Pida a los miembros de la comunidad que apoyen su trabajo solo si usted hará lo mismo por ellos.

Todavía tengo que explicar una y otra vez que lo que hace mi equipo no es solo promoción, es ciencia. Aunque las habilidades de participación no se enfatizan en nuestra capacitación, los científicos y los investigadores de la salud las necesitan. De lo contrario, podríamos hacer un trabajo excelente, pero no ayudará a quienes lo necesiten. Es nuestro deber satisfacer las necesidades de las comunidades, tanto como informar datos precisos o prescribir la medicación correcta. EA (Foto: Pixabay)