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El helicóptero de Marte levanta nubes de polvo "inesperadas"

El helicóptero de Marte levanta nubes de polvo "inesperadas"

Los videos del sorprendente fenómeno podrían ayudar a los investigadores a comprender mejor los "remolinos de polvo" que circulan por el planeta rojo.

Ingenuity, el diminuto helicóptero en Marte de la NASA, ha mostrado algo que para la ciencia es sorprendente en sus vuelos sobre el planeta rojo. Al volar a través del aire marciano, sus aspas a veces levantan una nube de polvo que envuelve y viaja junto con el diminuto helicóptero.

En varios videos de los vuelos de Ingenuity, los científicos planetarios han visto polvo girando debajo de los rotores del helicóptero, incluso cuando Ingenuity vuela a una altura de hasta 5 metros sobre la superficie marciana. Eso sugiere que el polvo puede levantarse y transportarse en el fino aire marciano más fácilmente de lo que los investigadores habían sospechado.

"Es realmente genial", dice Mark Lemmon, científico planetario del Instituto de Ciencias Espaciales en Boulder, Colorado.

Marte es un planeta polvoriento, por lo que no es sorprendente que el helicóptero levante polvo durante el despegue y el aterrizaje, al igual que lo hacen los helicópteros en la Tierra cuando operan en el desierto. Los ingenieros diseñaron el Ingenuity para que funcione con una gran cantidad de polvo soplando mientras despega y aterriza. Pero los científicos se sorprenden de cómo el polvo interactúa con el dron durante el vuelo. Al observar cómo el Ingenuity arrastra el polvo mientras vuela, los investigadores pueden comprender mejor la dinámica de la delgada atmósfera de Marte, donde a menudo se forman "remolinos de polvo" parecidos a tornados cuando el Sol calienta el aire y los vientos de la tarde comienzan a soplar.

De esto surge un experimento científico atmosférico inesperado”, dice Jim Bell, científico planetario de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

El ingenio es lo que la NASA llama una demostración de tecnología, cuyo único objetivo es demostrar que el vuelo en Marte es posible. Así que "cualquier cosa que podamos aprender científicamente es la guinda del pastel", dice Brian Jackson, físico de la Universidad Estatal de Boise en Idaho que estudia el polvo marciano, informa Nature.

Extrañas nubes de polvo

Los científicos espaciales y los procesadores de imágenes aficionados han estado analizando imágenes y videos del helicóptero que la NASA ha publicado en línea.

El rover Perseverance de la agencia llevó a Ingenuity a la superficie de Marte en febrero. Su trabajo es rodar alrededor del cráter Jezero y explorar las rocas que alguna vez fueron parte de un antiguo lago, en busca de signos de vida pasada. En abril, Ingenuity se convirtió en la primera máquina en lograr un vuelo motorizado en otro planeta. Ha realizado siete vuelos hasta ahora.

En los dos primeros vuelos, Ingenuity levantó una buena cantidad de polvo a medida que se elevaba de 3 a 5 metros por encima de la superficie, pero no se alejó de su punto de despegue y el fenómeno de la nube de polvo no fue pronunciado. En su tercer vuelo, el helicóptero se elevó 5 metros y luego voló hacia el norte desde su punto de despegue, levantando una nube de varios parches de color claro sobre los que sobrevoló la superficie marciana. Esos parches podrían ser pequeños huecos donde el polvo se ha acumulado en el paisaje marciano, dice Lemmon. “Se levanta mucho más polvo en ese momento” cuando el helicóptero sobrevuela, dice.

Las aspas de Ingenuity giran a más de 2.400 revoluciones por minuto, una velocidad vertiginosa necesaria para que el helicóptero logre la sustentación en la atmósfera marciana, que es solo el 1% de la densidad de la Tierra.

Fue el cuarto vuelo de Ingenuity, el 30 de abril, lo que realmente intrigó a los científicos. Un video, grabado por Perseverance desde un punto de vista cercano, muestra al helicóptero elevarse, desaparecer de la vista y luego reaparecer mientras está envuelto en una enorme nube de polvo después de un vuelo de 133 metros.

El video confirma que Ingenuity volaba junto con el viento de 3.5 metros por segundo, dice Håvard Grip, piloto principal del helicóptero en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. "El polvo se arrastraba debajo de nosotros", dice.

Lemmon planea comparar las huellas en la superficie marciana dejadas por los remolinos de polvo natural con aquellas en las que el helicóptero levantó la mayor cantidad de polvo. Eso ayudará a los investigadores a comprender mejor cómo los vientos que soplan a través de Marte pueden levantar polvo y convertirlo en remolinos de polvo. La atmósfera marciana es tan delgada que los científicos han tenido dificultades para explicar cuánto polvo se eleva, dice Jackson. "Tenemos que saber cómo funciona ese primer paso en el proceso", dice.

Ingenuity tuvo algunos problemas en su sexto vuelo, el 22 de mayo; comenzó a tambalearse debido a una falla en su sistema de navegación, pero logró aterrizar de manera segura. En su séptimo vuelo, el 8 de junio, voló 106 metros sin problemas.

El helicóptero ha tenido un gran éxito en la demostración de vuelo en otros mundos, dice Grip. En el futuro, los helicópteros más grandes podrían viajar largas distancias y explorar áreas donde los vehículos con ruedas no pueden viajar. "Está tan claro que esta es definitivamente una forma que podría usarse para explorar Marte", dice.

El ingenio ahora lo acompañará a medida que la perseverancia comience a rodar hacia el sur desde su lugar de aterrizaje. El helicóptero probablemente realizará vuelos adicionales cada dos semanas aproximadamente desde ahora hasta finales de agosto, cuando se espera que las operaciones lleguen a su fin.

Perseverance ha estado explorando las rocas que forman el antiguo lecho del lago del cráter Jezero. Los científicos del equipo están en el proceso de decidir dónde perforar para recolectar su primera muestra geológica, ya sea de la roca fracturada que forma el piso del cráter o de una región cercana cargada de dunas. Será el primero de una colección de núcleos de roca que están destinados a ser recogidos por futuras naves espaciales, que transportarán el material de regreso a la Tierra, en el primer retorno de muestra desde Marte. EA (Foto: Twitter)