Skip to main content
¿Tres misiones a Venus podrían resolver los mayores misterios del planeta?

¿Tres misiones a Venus podrían resolver los mayores misterios del planeta?

Un enfoque renovado en nuestro vecino planetario podría ayudar a responder preguntas importantes sobre su atmósfera y geología.

Después de años de espera, una armada de naves espaciales se dirige a Venus. Los científicos estadounidenses se emocionaron a principios de este mes cuando la NASA aprobó no una, sino dos nuevas misiones a nuestro vecino planetario más cercano. Ahora, Europa ha seguido su ejemplo y aprobó su propia misión. Las exploraciones plantean la posibilidad de que las principales preguntas sobre este planeta, desde si alguna vez tuvo océanos y, por lo tanto, fue habitable, hasta si todavía tiene volcanes activos, finalmente podrían responderse.

El 2 de junio, la NASA anunció que enviaría dos naves espaciales a Venus esta década: VERITAS, un orbitador que trazará un mapa de la superficie del planeta, y DAVINCI +, que incluye una sonda que se sumergirá en la atmósfera de Venus. El 10 de junio, la Agencia Espacial Europea (ESA) anunció su propio orbitador, EnVision, que se lanzaría a principios de la década de 2030 para tomar imágenes de radar de alta resolución de la superficie del planeta, informa Nature.

"Estamos encantados de que todo nuestro arduo trabajo haya dado sus frutos", dijo el científico planetario Colin Wilson de la Universidad de Oxford, Reino Unido, uno de los científicos adjuntos principales de EnVision.

El par de naves espaciales de la NASA serán sus primeras misiones a Venus desde su orbitador Magellan en 1989; EnVision es la primera de la ESA desde Venus Express en 2005. Actualmente, solo una sonda orbita el planeta: la nave espacial japonesa Akatsuki, que llegó en 2015 y está estudiando la atmósfera del planeta. "Venus ha sido un planeta olvidado durante demasiado tiempo", dice Håkan Svedhem de la ESA, ex científico del proyecto Venus Express.

Mientras la comunidad de ciencia planetaria celebra las aprobaciones, Nature explora las preguntas que los científicos esperan que estas misiones puedan responder.

¿Por qué Venus y la Tierra son tan diferentes?

Una de las principales preguntas sobre Venus es por qué, a pesar de tener un tamaño similar a la Tierra y una distancia similar del Sol, es un lugar infernal con una atmósfera venenosa compuesta principalmente de dióxido de carbono y temperaturas superficiales que son lo suficientemente calientes como para derretir el plomo. en lugar de un agradable oasis para la vida.

"¿Por qué Venus, nuestro planeta hermano, no es nuestro planeta gemelo?" dice Paul Byrne, científico planetario de la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh. "¿Cómo es posible tener un mundo que sea funcionalmente igual a la Tierra, pero con una historia muy diferente?"

Para averiguarlo, los científicos utilizarán las misiones para investigar el pasado geológico del planeta y ver cómo evolucionó. VERITAS y EnVision serán cruciales en ese objetivo: cada uno estudiará el registro geológico del planeta obteniendo imágenes de su superficie con sus instrumentos de radar.

Mientras tanto, la misión DAVINCI + incluirá un orbitador que capturará imágenes del planeta utilizando luz ultravioleta e infrarroja. También dejará caer una pequeña sonda esférica a la atmósfera. Esto tomará muestras de la atmósfera, incluida la búsqueda de gases nobles no reactivos como el helio y el xenón, que persisten durante mucho tiempo. “Son pistas sobre la formación y evolución tempranas del planeta”, dice Wilson. "¿Vienen del magma en el interior, estaban allí por formación, fueron traídas por cometas?"

¿Venus alguna vez tuvo océanos?

Determinar si Venus alguna vez tuvo cuerpos de agua líquida en su superficie es crucial para comprender por qué Venus y la Tierra son diferentes. Los astrónomos pueden ver indicios de agua pasada en la atmósfera del planeta, pero no está claro si esta agua proviene de océanos antiguos en la superficie que se perdieron a medida que el planeta se calentó, o si el agua existía solo como vapor al principio de la historia del planeta. Lo primero sugeriría que el planeta alguna vez fue habitable, como la Tierra.

DAVINCI + será útil para responder a esta pregunta cuando estudie la atmósfera del planeta. Su sonda descenderá durante aproximadamente una hora, muestreando la atmósfera hasta cada 100 metros en altitudes más bajas y realizando mediciones de alta precisión para revelar qué gases están presentes, dice James Garvin, científico jefe del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. y líder de misión para DAVINCI +. Esto superará los datos sobre la atmósfera de Venus tomados por las sondas Venera de la Unión Soviética en las décadas de 1960, 1970 y 1980.

"Las firmas químicas nos dirán la historia, la permanencia y la naturaleza de los océanos del pasado", dice. “Esos proporcionarán condiciones límite para todos. Luego, podemos adaptar los grandes modelos climáticos y hacer preguntas con otras misiones como VERITAS y EnVision, con su mapeo global ”.

¿Venus tenía continentes?

Aproximadamente el 7% de Venus está cubierto por regiones montañosas conocidas como teselas, mesetas que se elevan por encima de la superficie circundante. Estos "podrían ser el equivalente a los continentes de la Tierra", dice Byrne.

Para averiguarlo, VERITAS estudiará la composición de las teselas, incluida la comparación de su contenido de basalto de roca volcánica con regiones a menor elevación. "En la Tierra, cuando se forman los continentes, las cantidades masivas de basalto en la corteza oceánica se derriten en presencia de agua", dice Suzanne Smrekar, líder de la misión de VERITAS en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Si podemos probar esta hipótesis, podemos demostrar que estas enormes mesetas son efectivamente huellas dactilares de una época en la que había agua”, siendo las teselas las masas continentales que alguna vez estuvieron rodeadas de agua.

La sonda DAVINCI + también descenderá sobre una tesela llamada Alpha Regio, tomando hasta 500 imágenes mientras cae a la superficie. Aunque la nave espacial eventualmente será destruida, existe una pequeña posibilidad de que pueda sobrevivir en la superficie durante varios minutos antes de que la intensa presión y temperatura la destruya. Estas imágenes de la tesera podrían ser esclarecedoras. “Nuestras imágenes finales deben tener una resolución de decenas de centímetros”, dice Garvin.

¿Venus sigue siendo volcánicamente activo?

Sondas anteriores han demostrado que los volcanes están presentes en Venus, pero no está claro si alguno ha estado geológicamente activo en los últimos miles de años, o si todavía lo están hoy. Tanto VERITAS como EnVision ayudarán a responder esta pregunta mapeando la superficie. Se espera que las imágenes de alta resolución de EnVision, en particular, revelen características de la superficie nunca antes vistas.

El mapeo incluirá la búsqueda de características volcánicas como flujos de lava, y la cantidad de meteorización que han encontrado podría revelar cuándo estallaron. “Los flujos de lava fresca pueden parecer particularmente oscuros o negros”, dice Wilson.

La nave espacial Akatsuki ha experimentado cambios recientes en la cantidad de luz ultravioleta absorbida por la atmósfera de Venus, lo que podría ser un indicador de la actividad volcánica reciente. “El clima cambiante de Venus [hoy] puede depender de la actividad volcánica”, dice Masato Nakamura en el Instituto de Ciencia Espacial y Astronáutica en Sagamihara, Japón, quien es el director del proyecto de Akatsuki.

¿Hay fosfina en Venus?

El año pasado, los científicos anunciaron que habían detectado fosfina, un compuesto de fósforo y una posible firma de vida, en Venus. No estaba claro cómo se habría producido esto, pero existía la tentadora posibilidad de que pudiera haber sido producido por la vida microbiana en la atmósfera.

Desde entonces, se ha puesto en duda el resultado y se ha debatido acaloradamente la presencia de fosfina. En última instancia, el argumento podría resolverse con DAVINCI +, que podría detectar fosfina cuando toma muestras de la atmósfera.

"Si hay una tonelada de fosfina, podremos medirla", dice Garvin.

¿Hay "nieve" en Venus?

Las cimas de las montañas del planeta por encima de los 2,6 kilómetros se ven extrañamente reflectantes, como las de la Tierra, "donde hay nieve y escarcha depositadas por encima de cierta altitud", dice Wilson. Pero Venus es demasiado caliente para que exista agua, lo que lleva a los científicos a preguntarse si las regiones reflectantes podrían ser otra cosa.

Una posibilidad es una sustancia llamada nieve semiconductora, una mezcla de metales exóticos como el bismuto, el telurio y el azufre, que pueden condensarse en estas altitudes más altas y se sabe que se producen por la actividad volcánica. DAVINCI + podría detectar estos materiales en la atmósfera, mientras que VERITAS y EnVision buscarán depósitos cerca de cualquier respiradero volcánico.

Quizás algún día, los investigadores muestrearán estas cimas de las montañas directamente, con un módulo de aterrizaje. "Ciertamente es algo que es técnicamente posible", dice Wilson. EA (Foto: Pixabay)