Atlantis se separa de estación espacial para regreso a Tierra de su última misión espacial

El viernes, dos astronautas completaron exitosamente la tercera y última caminata espacial prevista en la misión para cambiar las baterías que almacenan energía derivada de los grandes paneles solares de la ISS.

Durante las tres salidas, ejecutadas de a dos astronautas por vez, seis nuevas baterías que viajaron en el Atlantis quedaron colocadas, cuatro de ellas durante la segunda expedición orbital, el miércoles.

Estas baterías duran entre cinco y seis años, aunque las reemplazadas -que regresarán a Tierra en la bodega del transbordador- duraron nueve años.

Atlantis se acopló el domingo 16, y permaneció amarrado siete días, durante los cuales los tripulantes entregaron a la ISS 12 toneladas de equipos y suministros, incluidos una antena de comunicaciones, las baterías de almacenamiento de energía y el módulo ruso Rassvet, pero también víveres y material para experimentos científicos.

El Rassvet ("aurora" en ruso) o MRM-1, es un minimódulo presurizado de seis metros de largo y 2,23 de diámetro que pesa cinco toneladas vacío. Servirá para las maniobras de acercamiento a la estación de las naves rusas Soyuz y Progress, y también para almacenamiento.

La agencia espacial esatadounidense espera que el aterrizaje del Atlantis se cumpla, como previsto, el miércoles a las 12H44 GMT en Florida (sudeste), tras lo cual culminará una carrera de 25 años para este transbordador que habrá recorrió unos 185 millones de kilómetros.

Tras este vuelo, en principio sólo quedarían dos viajes de transbordador: el del Discovery a mediados de setiembre y el del Endeavour, a fines de noviembre. Luego, los tres aparatos serán enviados al museo, coronando tres décadas de servicio que permitieron construir la estación espacial.

Con el retiro de servicio de la flota de transbordadores, Estados Unidos dependerá de las Soyuz rusas para los viajes de sus astronautas a la ISS, en tanto la Nasa no disponga de una nueva nave, que prevé tener en funcionamiento alrededor de 2015. AFP